mercredi 30 juillet 2014

Un biologiste de Stanford prévient que nous vivons les premiers stades de la sixième extinction de masse


Une équipe internationale de scientifiques met en garde contre la perte et le déclin des animaux , ce qui semble être les premiers jours de la sixième extinction de masse biologique de la planète. La biodiversité actuelle de la planète, disent-ils, est le plus élevé dans l'histoire de la vie, mais il a peut être atteint un point de basculement.
Depuis 1500, plus de 320 vertébrés terrestres ont disparu et les populations des espèces restantes montre une baisse moyenne de 25 pour cent. La situation est similaire en ce qui concerne la vie animale invertébrée.

Et tandis que les extinctions précédentes ont été causées par des transformations planétaires naturelles ou des pluies d'astéroïdes catastrophiques, la tendance  actuelle peut être associée à l'activité humaine, une situation que l'auteur principal d'un nouveau rapport a publié dans Science - Rodolfo Dirzo, un professeur de biologie à Stanford, désigne une ère de «anthropocène de défaunation."
À travers les vertébrés, 16 à 33 pour cent de toutes les espèces sont estimés à être menacées ou en danger à l'échelle mondiale. Les grands animaux - décrits comme mégafaune et notamment des éléphants, des rhinocéros, des ours polaires et d'innombrables autres espèces à travers le monde - font face à la plus forte baisse, une tendance qui correspond à des phénomènes d'extinction précédentes.
Les plus gros animaux ont tendance à avoir une baisse des taux de croissance de la population et produit moins d'enfants. Ils ont besoin de zones d'habitat plus grandes pour maintenir des populations viables. Leur taille et leur masse de viande les rendent plus facile et plus attrayants comme cibles pour la chasse par l'homme.
Bien que ces espèces représentent un pourcentage relativement faible des animaux à risque, leur perte aurait des effets de la percolation qui pourraient ébranler la stabilité d'autres espèces et, dans certains cas, même la santé humaine.
Par exemple, les expériences précédentes menées au Kenya ont isolé des parcelles de terre de la mégafaune tels que des zèbres, des girafes et des éléphants, et observé comment un écosystème réagit à la suppression de ses plus grandes espèces. Assez rapidement, ces zones deviennent dépassés en neombre par les rongeurs. L'Herbe et les arbustes augmentent et le taux de compaction du sol diminue. Graines et abris deviennent plus facilement disponibles, et le risque de prolifération augmente.
Lorsque  le nombre de rongeurs double - et il en va de même de l'abondance des ectoparasites porteurs de maladies qu'ils abritent.
"Lorsque la densité humaine est élevée, vous obtenez un taux élevé de défaunation, et plus d'incidence élevée de rongeurs, et donc des niveaux élevés de pathogènes, ce qui augmente les risques de transmission de la maladie", a déclaré Dirzo, qui est également un chercheur à l'Institut Woods Stanford l'environnement. "Qui aurait pensé que juste la  défaunation aurait toutes ces conséquences dramatiques? Mais c'est peut être un cercle vicieux."
Les scientifiques ont également détaillé une tendance inquiétante dans la défaunation des  invertébrés. La population humaine a doublé au cours des 35 dernières années; dans la même période, le nombre d'animaux invertébrés - tels que les coléoptères, les papillons, les araignées et les vers - a diminué de 45 pour cent.
Comme avec de plus grands animaux, la perte est tirée principalement par la perte d'habitat et la perturbation du climat mondial, et pourrait avoir des effets d'entraînement en place dans nos vies de tous les jours.
Par exemple, les insectes pollinisent environ 75 pour cent des cultures vivrières de la planète, on estime que 10 pour cent de la valeur économique de l'approvisionnement alimentaire du monde. Les Insectes jouent également un rôle essentiel dans le cycle des nutriments et matières organiques en décomposition, ce qui permet d'assurer la productivité de l'écosystème. Aux États-Unis seulement, la valeur de la lutte antiparasitaire par les prédateurs indigènes est estimé à 4,5 milliards de dollars.
Dirzo dit que les solutions sont compliquées. Réduire les taux suite de la modification des habitats et la surexploitation aideraient, mais ces approches doivent être adaptées aux régions et aux situations individuelles. Il a dit qu'il espère que la sensibilisation de l'extinction de masse en cours - et pas seulement des grandes espèces charismatiques, - et ses conséquences associées aidera le changement d'éperon.
«Nous avons tendance à penser à l'extinction que la perte d'une espèce de la surface de la Terre, et c'est très important, mais il ya une perte de l'écosystème critique le fonctionnement dans lequel les animaux jouent un rôle central que nous devons faire attention à ainsi," Dirzo dit. "Ironiquement, nous avons longtemps considéré que la défaunation est un phénomène énigmatique, mais je pense que nous allons nous retrouver avec une situation qui est non crypté en raison des conséquences de plus en plus évidentes sur la planète et sur le bien-être humain."
Référence:
"Défaunation dans l'anthropocène" - Rodolfo Dirzo, Hillary S. Young, Mauro Galetti, Gerardo Ceballos, Nick JB Isaac, Ben Collen - Science 25 Juillet 2014: Vol. 345 no. 6195 pp 401-406 - DOI: 10.1126/science.1251817


Traduction: Ben Garneau

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